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TOMRA's XRT sorting of lumpy chrome ore delivers high recovery rates and cuts costs

The rise in demand for chrome has been driven in great part by the China-dominated stainless steel industry, which represents more than 75% of chromium consumption. South Africa is a dominant global supplier of chrome ore and ferrochrome, and the biggest exporter to China – in 2017, it accounted for 73% of the country’s chrome imports. TOMRA’s X-Ray Transmission (XRT) sensor-based ore sorting is an established technology in physical separation that has proved extremely effective in mining operations for a variety of minerals, including chrome.

Grupo de personas de pie junto al clasificador TOMRA COM XRT 2.0

El aumento de la demanda de cromo se ha visto impulsado en gran parte por la industria del acero inoxidable, con China a la cabeza, que representa más del 75 % del consumo de cromo. Sudáfrica es un proveedor mundial dominante de mineral de cromo y ferrocrocromo, y el mayor exportador a China. En 2017, suministró el 73 % de las importaciones de cromo del país. Las explotaciones mineras de cromo sudafricanas han tenido que afrontar el reto de satisfacer esta demanda creciente teniendo que lidiar con restricciones de precios y electricidad. Su actividad se ha ido ampliando con explotaciones subterráneas y minas a cielo abierto de mayor tamaño. En estas explotaciones, de mayor capacidad pero menos selectivas, se genera más material marginal o de menor calidad debido al empobrecimiento del yacimiento principal. Esto se traduce en un aumento de los costes, ya que los métodos tradicionales de separación del material pobre en cromita, como la separación en medio denso y los separadores ciclónicos o en espiral, consumen mucha energía y agua o requieren agentes caros.

El sistema TOMRA de clasificación de minerales basado en sensores de transmisión de rayos X (XRT) emplea una tecnología consolidada de separación física que resulta ser extremadamente eficaz para la explotación de diversos minerales, como el cromo. Sus ventajas son considerables: menor complejidad de proceso, costes sensiblemente más bajos y mayor productividad y rentabilidad, con la ventaja añadida de un menor impacto ambiental. El sensor de rayos X determina con precisión la densidad de cada partícula de la alimentación, y los eyectores neumáticos de alta velocidad separan el mineral rico en cromita del material pobre o estéril a una velocidad de entre 60 y 200 toneladas por hora. El resultado es un producto comercializable de alta calidad que no requiere conminución adicional. Se trata de un proceso en seco que no requiere agua ni reactivos y consume poca energía, lo que se traduce en menos gasto de capital, menos costes de explotación y menos superficie en planta que con métodos tradicionales.

Ninguna otra tecnología nos ha dado una tasa de recuperación tan alta.

Craig Meadway
Craig Meadway Business Development Executive en P2E Consulting

La tecnología XRT de TOMRA supera las expectativas en la mina LG6

La empresa de ingeniería y gestión de proyectos P2E Consulting conoce de primera mano en las ventajas de la tecnología XRT de TOMRA para la clasificación de menas de cromo en Eastern Chrome Mines, en el este de Sudáfrica. Buscaban una solución para mejorar la eficiencia de la planta de clasificación y recurrieron a TOMRA: «Hemos instalado antes clasificadores TOMRA en plantas de diamantes y cobre, y creemos que su tecnología está por delante de la de sus competidores», afirma Craig Meadway, Business Development Executive en P2E Consulting.

P2E Consulting encargó un clasificador TOMRA COM XRT 2.0 para reemplazar un tambor de separación de medio denso (DMS): «La mina utilizó el separador DMS para obtener productos comercializables de pequeña granulometría con una riqueza mínima del 38 % a partir del bruto de mina de cromita LG6 y los escombros, pero el proceso era muy ineficiente», explica Craig Meadway. «El clasificador TOMRA XRT ha resuelto este problema. Lo utilizamos para enriquecer el material de bajo valor con una ley de cabeza del 20 % al 28 % y obtener un producto comercializable con una calidad mínima del 38 % de Cr2O3. Lo hace de forma eficiente y con un bajo coste de producción».

El clasificador COM XRT 2.0 de TOMRA ha superado las expectativas de Craig Meadway, con riquezas que superan el 40 % de Cr2O3 y recuperaciones en masa del 25-30 % de los residuos reaprovechados, lo que se traduce en un contenido de cromo en colas de tan solo el 12 %: «Ninguna otra tecnología nos ha dado una tasa de recuperación tan alta. Es más, con el sistema XRT de TOMRA, no hemos consumido agua y no hemos tenido que gastar dinero en reactivos caros, por lo que producimos material granulado por un coste un 50 % inferior que en un separador DMS». Las ventajas medioambientales de la solución XRT de TOMRA también fueron un factor importante en la elección tecnológica de P2E Consulting: «Queremos introducir tecnologías más respetuosas con el medio ambiente en el sector minero. El hecho de no utilizar agua ni productos químicos es una gran ventaja», comenta Craig Meadway. «Además, Sudáfrica tiene importantes limitaciones energéticas, y consumir menos que con la separación DMS es un incentivo enorme».

Manejo sencillo y asistencia superior del personal de TOMRA

La facilidad de uso de los clasificadores TOMRA XRT es una ventaja añadida: «Es muy fácil de utilizar: una vez que el principio de control del clasificador y del sistema de alimentación se ajusta correctamente, la planta funciona sin apenas intervención de los operarios", explica Craig Meadway.

El espíritu de colaboración y la asistencia de TOMRA en todos los aspectos también fueron un factor importante en la decisión de P2E Consulting de recurrir a ellos para este proyecto: «Por nuestra experiencia en proyectos anteriores, sabíamos que la asistencia de TOMRA era muy buena, y con la instalación de esta máquina en una aplicación relativamente nueva fue excelente. El equipo local lo ha dado todo para ayudarnos a lograrlo».
Vista superior del clasificador TOMRA COM XRT 2.0 en las minas Eastern Chrome
Mineral de cromo